从1992年开始,欧洲空间局(ESA)的“尤利西斯”(Ulysses)探测器就开始监测流经太阳系的星尘流。这些星尘位于近域银河系尘埃云中,而 太阳正以每小时26千米的速度在这个尘埃云中运动。由这一相对运动导致的结果是,一颗尘埃微粒大约要花20年的时间来横穿整个太阳系。“尤利西斯”上的 “尘埃”实验装置的观测显示尘埃流的量会受到太阳磁场的强烈影响。

[图片说明]:欧洲空间局的“尤利西斯”探测器。

在90年代,太阳磁场通过外流的太阳风可以延要遥远的宇宙空间,这是的大部分的星尘无法进入太阳系。最近的数据(到2002年底)显示,在最 近的太阳活动极大期中,太阳磁场失去了它的保护作用。在即将出版的《地球物理研究杂志》上ESA的科学家、马普研究所的Markus Landgraf及其同事报告,他们发现现在有超出以前观测值3倍的星尘正在进入太阳系。

[图片说明]:在银河系尘埃云中运动的太阳及其附近的恒星。

太阳磁场保护作用减弱的原因是太阳活动的增加,在太阳活动中太阳磁场的位形结构会受到严重的破坏。在90年代中期的太阳活动极小期中,太阳磁 场类似于一个偶极场,具有非常明确的磁极,这与地球磁场非常相似。但是,与地球磁场不同的是,太阳磁场的磁极每隔11年就会倒换一次。而且这一倒换总是在 太阳活动极大期中出现。这就会严重扰乱太阳的磁场,使得大量的星际尘埃得以进入太阳系。有趣的是,在最近的太阳活动极大期之后的磁场倒换过程中,星际尘埃 可以非常便利的到达太阳系的内部。因此从2005年开始,我们预期会有更多的星际尘埃。

[图片说明]:这两张图片显示了太阳系中星际尘埃的数量。红/黄色代表高密度区域,蓝/绿色代表低密度区域。在太阳活动极小期(左图)中,可以在太阳的上下找到绝大部分的星际尘埃;而在太阳活动极大期(右图)中,星际尘埃则都聚集在行星轨道面上,而且非常接近太阳。

由于星际尘埃的颗粒都非常的小,其直径大约只有人类头发的1/100,所以不会太阳系中的行星产生直接的影响。但是,由于这些尘埃粒子的运动 速度非常快,当它们撞击到小行星或者彗星上时就会产生大量的碎片。由此可以想象,随着进入太阳系的星际尘埃的增加,通过撞击过程会制造出更多的宇宙尘。我 们通过高空飞机的观测发现,每年大约有4万吨的小行星或者彗星尘埃进入地球大气层。于是随着进入太阳系星际尘埃的增多,掉到地球上的尘埃数量可能也会受到 影响。

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